El 90% de la vida está por descubrir

Por: MIGUEL ÁNGEL CRIADO. 8.700.000 especies habitan este planeta, millón arriba millón abajo. La cifra es, según los científicos que la han obtenido, la más precisa dada hasta ahora. Teniendo en cuenta que hay 1,25 millones ya catalogadas, esto significa que aún quedaría casi el 90% por descubrir. Los investigadores creen que muchas desaparecerán antes de saberse que han existido. Su afán por encontrarlas no es un capricho de los taxonomistas: muchas de ellas podrían albergar la solución a varios de los problemas del ser humano.

Intentar averiguar cuántas especies habitan el planeta ha sido uno de los eternos objetivos de zoólogos, botánicos o bacteriólogos durante décadas. Para hacer sus cálculos, todos parten de la existencia ya catalogada de 1,25 millones de especies y otras 700.000 avistadas pero que aún no están bien asentadas en las bases de datos. Las diferentes estimaciones de lo que queda por descubrir van desde los tres hasta los cien millones, demasiada oscilación. Investigadores del Censo de la Vida Marina , un proyecto donde más de 2.000 científicos dedicaron la pasada década a rastrear los océanos, han acotado ahora la cifra hasta los 8,7 millones de organismos eucariotas, aquellos formados por células con núcleo. El margen de error de su cálculo es de 1,3 millones.

Pero ¿cómo han conseguido esta cifra?. El truco es sencillo pero ingenioso. Desde que Linneo ideara su sistema para describir y organizar los diferentes seres vivos en 1758, estos son agrupados en grupos ascendentes según sus características: especie, género, familia, orden, clase, filo y reino. Hay otras subcategorías, pero estas son las que aún se estudian en la escuela. Así, el hombre sería de la especie Sapiens, género Homo, familia Hominidae… Según publican en PLoS Biology, lo que han descubierto los investigadores es que existe una relación entre los niveles taxonómicos superiores y el de las especies: sabiendo el número de familias u ordenes, por ejemplo, se puede estimar el de las especies.

Para validar su hipótesis, los científicos la usaron para dar una cifra de los grupos taxonómicos mejor conocidos, como los mamíferos, las aves o los peces, donde descubrir una nueva especie es difícil. Comprobaron que su método daba números similares a los que aparecen en las grandes bases de datos, como el Catálogo de la Vida o el Registro Mundial de Especies Marinas.

Animales y plantas

Por eso pueden afirmar que hay 7,7 millones de especies de animales, de las que casi un millón ya están catalogadas. También habría unas 300.000 del grupo de las plantas, con el 70% ya descubiertas. El reino Fungi (hongos, levaduras, setas…) sería el más desconocido de todos. De los 611.000 estimados, sólo se han registrado unos 43.000.

Los dos ordenes eucariotas restantes, Protozoa y Chromista, aportarían unas 60.000 especies más, con el 20% ya estudiadas. La gran mayoría de las especies, tanto descubiertas como por descubrir, son terrestres: 6,5 millones, frente a 2,2. Eso implica que aún no se conoce el 86% de las que viven en la tierra y el 91% de las que lo hacen en el mar.



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  • esteban angarita

    Excelente post.

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