Algas marinas como combustible del futuro

Las algas marinas, unas especies de organización muy sencilla que viven y realizan su fotosíntesis en el agua y se alimentan de sustancias inorgánicas, tienen cada vez más aplicaciones.
No sólo son utilizadas como alimentos, por su riqueza en vitaminas y minerales, sino también en cosmética, debido a sus propiedades hidratantes, antioxidantes y regeneradoras.

En algunos años, los combustibles ecológicos que echaremos en el tanque de nuestros vehículos realmente podrán llevar el rótulo de ‘verde’: el color de las algas.
Esto como resultado de muchas de las investigaciones que hay en marcha en todo el mundo, destinadas a utilizar estos vegetales marinos para producir diversos combustibles de origen biológico, o biocombustibles, como a alternativa a los cada vez más escasos y caros hidrocarburos de origen mineral.

La compañía biotecnológica española Biomar Microbial, por ejemplo, ha identificado seis microorganismos denominados microalgas que, al ser cultivadas con sales y luz solar y sin sufrir modificación genética, producen ácidos grasos que originan un biocombustible de una calidad similar al actual gasoil.
Según explica Antonio Fernández Medarde, consejero delegado de esta compañía, algunas multinacionales líderes del sector petroquímico como Repsol, ya valoran el cultivo de estos microorganismos como una fuente de energía alternativa para la industria del motor.

“El biodiésel obtenido tiene las mismas aplicaciones que el actual diésel y su producción es ilimitada. Además, su utilización no precisa realizar ningún cambio en la actual tecnología de la industria del motor”, explica Fernández Medarde, especialista en biología celular y patología molecular.

Por su parte, Arturo Ayats, vicepresidente de Biomar, recalca que “los biocombustibles obtenidos a partir de ciertos cereales que son fuente de alimentación pueden ser objeto de crítica por parte de los países que los necesitan para el consumo de su población, mientras que el gasoil obtenido a partir de microalgas no plantea esta polémica”.

Según Ayats, el océano cubre el 70 por ciento de la superficie del planeta y su diversidad biológica es muy superior a la que existe en la tierra. “El cultivo de microalgas como fuente para obtener biocombustible es una revolución en el ámbito de las energías renovables con capacidad ilimitada de producción”.

Los primeros ensayos de Biomar para producir biodiésel se hicieron en el laboratorio. Después, este cultivo se trasladó a piscinas de 400 litros en las instalaciones de la empresa.

“Obtenemos biocombustible ecológico a partir de los aceites que surgen de la conversión de la biomasa de microalgas, en un proceso denominado transesterificación”, explica Ayats.

Otro experimento arroja buenos resultados

Científicos del Instituto de Ciencia y Tecnología Ambiental (Icta), asociado a la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB), en España, han logrado fabricar biodiésel a partir del cultivo de tres especies de algas marinas (dos dinoflagelados –alexandrium y karlodinium– y una rafidoficea –heterosigma–), que crecen en todas las partes del planeta, cerca a la costa.

Este avance forma parte del biodiésel de ‘tercera generación’, fabricado a partir de aceites vegetales, el cual difiere del bioetanol, un biocombustible que produce con base en azúcares. Según este ingeniero chileno de pesca y acuicultura, el trabajo consistió en ‘estresar’ las algas para que produjeran más aceite, mediante el aumento de la temperatura, la reducción de los nutrientes y la inyección de nitrógeno. Se comprobó que las condiciones controladas permiten obtener una productividad más elevada, ya que no se depende de las variaciones climáticas.

2 comentarios en “Algas marinas como combustible del futuro”

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