Bióloga colombiana gana premio en Estados Unidos por su trabajo que busca salvar los corales

Mónica Medina Muñoz fue escogida entre 400 científicos que estudian en prestigiosas universidades de ese país. Ella investiga la salud de los arrecifes de coral, afectados por el cambio climático.

La caleña estará el viernes entre los 50 científicos que recibirán de manos del presidente George Bush el ‘Presidential Early Career Awards in Science and Engineering’ (Pecase, por su sigla en inglés), el más elevado honor otorgado por el Gobierno de Estados Unidos a los científicos e ingenieros que comienzan sus carreras independientes.

Ella fue seleccionada por la Fundación Nacional de la Ciencia (NSF, por su sigla en inglés), luego de un concurso en el que participaron unos 4.000 profesores, que desde el 2006 enviaron sus propuestas de investigación en Ciencia e Ingeniería.

Medina hizo parte de los 400 científicos seleccionados en la primera etapa y que recibieron becas para investigación. Sólo 20 de ellos fueron escogidos por la NSF para el premio que otorga la Casa Blanca.

Su investigación se centra en los arrecifes de coral. «Básicamente consiste en usar técnicas genómicas para estudiar la salud de los arrecifes de coral, pues están bajo muchas presiones ambientales debido a la actividad humana y al cambio climático, lo que los pone en peligro».

Este proyecto será el primer intento de estudiar la genómica en la salud de los arrecifes de coral en el Caribe.

La científica explica que los arrecifes de coral -comunidades bentónicas que albergan la mayor diversidad biológica en los mares tropicales- están en peligro de extinción por el cambio climático y por la presión antropogénica de las zonas costeras, lo que ocasiona su degradación y obliga a una atención inmediata.

Medina hace el trabajo de campo en un laboratorio de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), cerca de Cancún, y en la estación de Bocas del Toro, del Instituto Smithsonian en Panamá, durante los meses de verano.

La caleña es una bióloga de 40 años, graduada en la Universidad de los Andes, en Bogotá, con Ph.D en Biología Marina, en la Universidad de Miami, y postdoctorada en Genómica y Evolución.

Se desempeñó como investigadora del Departamento de Evolución Genómica en el Joint Genome Institute, del Departamento de Energía de E.U., en California, y desde el 2005 es profesora asistente en la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales de la Universidad de California en la Merced. Los otros 19 premiados con el Pecase son investigadores de universidades e institutos de investigación de todo el país como las universidades de Stanford, Johns Hopkins, Brown y Yale.

El reconocimiento también incluye a otros treinta científicos de institutos y entidades de agencias federales, como la Nasa y el Departamento de Defensa (DOD).

«Es un reconocimiento increíble, que valida mi trabajo y reconoce la importancia de la investigación sobre temas relacionados con el cambio climático. Es un premio prestigioso que probablemente va a abrir muchas puertas». Mónica Medina, bióloga de la Universidad de los Andes.

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