Fosiles encontrados durante la ampliacion del Canal de Panamá, reescriben la historia del nacimiento de Centro America

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Las obras para ampliar el Canal de Panamá han expuesto fósiles de más de 15 millones de años. Una nueva hipótesis sobre el nacimiento del istmo podría revolucionar la historia geológica de América.

Hace más de 20 millones de años, el mapa de América era muy diferente. El norte y el sur del continente estaban separados por un canal oceánico y aún no se había formado la franja de tierra conocida como el istmo de Panamá.

¿Cómo y cuándo se produjo el choque entre la parte norte y sur de América, y el nacimiento de América Central? Científicos en Panamá aseguran que esos eventos, que alteraron para siempre el clima del planeta, tuvieron lugar mucho antes de lo que se pensaba.

La excavación para la ampliación del Canal de Panamá ha presentado una oportunidad única para explorar el pasado geológico del istmo, dejando al descubierto rocas y fósiles que deben ser rescatados en una verdadera carrera contra el tiempo. Las rocas y fósiles, según los expertos, apuntan a una nueva hipótesis, que revolucionaría la visión tradicional de la historia geológica de América y aportaría información clave para entender el clima del futuro.

La placa tectónica de Sudamérica chocó con la parte trasera de la placa del Caribe, que era un arco volcánico (el arco de Panamá). Colisionaron, produciendo el levantamiento inicial del istmo.
La edad del choque entre el arco de Panamá y el continente sudamericano se ha igualado tradicionalmente a la edad de interrupción de la comunicación entre las aguas del Caribe y el Pacífico, aproximadamente 3,5 millones de años. La hipótesis actual sostiene que la edad del choque es mucho más antigua, aproximadamente 23 millones de años, y que probablemente a los 15 millones de años sólo existía una distancia muy corta entre Sudamérica y Panamá.

Rescate de fósiles

En los terrenos expuestos por las excavaciones, los expertos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI por sus siglas en inglés) con sede en Panamá. están encontrando “faunas y flores fósiles de entre 15 y 22 millones de años de antigüedad”. El clima tropical favorece el crecimiento de vegetación y la desintegración de las rocas en un período de tiempo muy corto, señalan los investigadores. Por esto, es muy poco común hallar exposiciones de rocas frescas, mucho menos fósiles de mamíferos, en un ambiente tropical como el de Panamá.

Las excavaciones del Canal han abierto nuevas exposiciones que hay que aprovechar en el poco tiempo que van a durar antes que la vegetación crezca sobre ellas, o que las obras de ingeniería cubran estas exposiciones con concreto o algún tipo de textil para controlar la erosión.

Evidencia indirecta de la nueva hipótesis los efectos del choque se encuentran en la composición química del vulcanismo, las tasas de enfriamiento de las rocas o cambios en el tipo de sedimentación en ambos bordes.

También se tiene evidencia directa, como la presencia de fragmentos de roca panameña en sedimentos suramericanos y lo opuesto, fragmentos suramericanos en Panamá.

Impacto profundo

El nacimiento de América Central creó un corredor para el desplazamiento de animales del norte al sur del continente y viceversa. Animales nativos de América del Norte llegaron hasta el sur y animales de América del Sur se desplazaron hacia el norte.

Por: Alejandra Martins

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