Nuevo método para extraer hidrógeno del agua

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Aportando una posible vía nueva para la producción de gas hidrógeno, un grupo de investigadores ha dado con una serie de reacciones químicas que permiten, por vez primera, descomponer el agua de una forma que no resulta tóxica ni corrosiva, a temperaturas relativamente bajas.

El hidrógeno es un gas muy codiciado por sus muchas utilidades. La industria lo usa para infinidad de cosas: desde extraer el azufre del petróleo crudo hasta fabricar vitaminas. Como su combustión no emite dióxido de carbono a la atmósfera, podría ser factible que acabara dando lugar a una posible «economía del hidrógeno», una implantación de su uso energético tan amplia como la que hoy tiene el petróleo.

Pero como no hay yacimientos de hidrógeno puro ni nada semejante que permita extraer con facilidad el gas, debe ser obtenido mediante el procesamiento de otras sustancias.

Una manera de obtener hidrógeno es usar calor para descomponer el agua en hidrógeno y oxígeno puros. Este método es atractivo porque puede aprovechar el calor residual emitido por otros procesos. Así, hasta ahora, se ha intentado de dos maneras: usando dos pasos y aprovechando las altas temperaturas (por encima de los 1.000 grados centígrados), o a través de múltiples pasos a temperaturas un poco menores, por debajo de los 1.000 grados.

Un proceso de este último tipo es el ciclo azufre-yodo, en el que se ha venido trabajando desde hace tiempo en muchas partes del mundo, pero que tiene sus inconvenientes. Aunque ese ciclo opera a una temperatura máxima de 850 grados centígrados, también produce varios líquidos intermedios tóxicos y corrosivos que tienen que ser manejados con mucho cuidado. Los métodos equivalentes en el grupo de los de alta temperatura (más de mil grados) usualmente cuentan con reacciones más simples y productos intermedios sólidos, pero hay muy pocos procesos que produzcan calor residual a tan altas temperaturas.

La nota completa en Noticias de la Ciencia.

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