El viaje del emperador… hacia la extinción

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Los pingüinos emperador corren el riesgo de extinguirse antes de fin de siglo, al menos en algunos de sus hábitats, debido al calentamiento global.

No es ninguna sorpresa para la comunidad científica que los animales polares que dependen del hielo marino se vean amenazados por el calentamiento global. Se trata de uno de los impactos del cambio climático más previsibles en los ecosistemas polares y de hecho es una de las consecuencias contempladas por el último informe del Panel Intergubernamental para el Cambio Climático (IPCC), la guía ‘oficial’ sobre este fenómeno.

Sin embargo, pocos estudios se han centrado en predecir la respuesta de una población animal a los cambios actuales o futuros. Así lo consideran, al menos, los autores del artículo que hoy se publica en Proceedings of the National Academy of Sciences (‘PNAS’) sobre el futuro de uno de los pingüinos más populares, el emperador (sobre todo a raíz de la película documental El viaje del emperador, de Luc Jacquet.

Si el cambio climático sigue derritiendo los hielos antárticos al ritmo previsto según el último informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre la Evolución del Clima (GIEC), la población de una gran colonia de pingüinos emperador en Tierra Adelia, en la Antártida, podría pasar de 3.000 que hay actualmente a 400 parejas capaces de reproducirse, estiman los investigadores.

Según distintos modelos matemáticos usados por científicos y basados en datos históricos que se remontan a los años 1960, hay al menos 40% de probabilidades de que esta población sufra una disminución drástica de 95% o más.

Esta baja en la cantidad de pingüinos en estas zonas significaría para ellos un gran peligro de extinción, estima Stephanie Jenouvrier del instituto de investigación estadounidense Woods Hole Oceanographic y una de las autoras de este estudio publicado en la última edición de los Anales de la Academia Nacional estadounidense de las Ciencias (PNAS).

El trabajo está basado en las fluctuaciones climáticas que reducen las superficies de los hielos, explica Hal Caswell, otro autor de la investigación. Y estas variaciones serán cada vez más frecuentes debido al calentamiento global en los próximos cien años.

Los bancos de hielo juegan un papel esencial en el ecosistema antártico. Es el lugar donde los pingüinos emperador se reproducen, se alimentan y mueren, y además donde se desarrolla el krill, pequeños crustáceos que viven en las algas y que a su vez son fuente de alimento para peces, focas, ballenas y pingüinos.

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