Un mar más cálido, más ácido y más alto a causa del calentamiento global

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Las concentraciones de CO2 en la atmósfera causadas por las actividades del hombre siguen registrando incrementos incesantes, y su aumento se relaciona con la quema de los combustibles fósiles (carbón, petróleo y gas).  Estas concentraciones ya alcanzaron un récord de 400 partes por millón. Su progresión no cesa.

Sin embargo, los climatólogos han detectado en la última década una ralentización en la tasa de incremento de la temperatura media en la atmósfera. Los científicos  creen que esta pausa en el incremento de temperaturas es sólo temporal. La energía del calor extra absorbido se estaría almacenando bajo la superficie de los océanos. Y hay quien opina que cuando retorne a la atmósfera, intensificará el aumento de temperatura en el aire. Ya ahora, tiene efectos en los ecosistemas marinos.

El calentamiento oceánico repre­senta más del 90% de la energía acumulada por el sistema climático entre 1971 y el 2010, señala el último informe del Grupo de Expertos dela ONU. Más del 60% de ese aumento neto de energía se almacenó en el océano superior (0-700 metros) entre 1971 y el 2010, y alrededor del 30% se almacena en el océano por debajo de700 metros. En la franja de los primeros75 metros, el océano se calentó a un ritmo de 0,11 grados por década en ese periodo. Y todo indica que entre 700 y2.000 metros se ha dado una incorporación de calor “sin interrupción entre 1993 y el2009.

Estamos viendo un calentamiento no sólo de la atmósfera en su superficie, sino que, conforme avanza el tiempo, vemos que el calor penetra en las capas más profundas del océano, algo que se inicia a mediados del siglo XX. El océano es como una esponja que absorbe el calor que recibe en la superficie y lo va transfiriendo a capas más profundas.
Las simulaciones con modelos informáticos hechas  (incorporando las coordenadas climáticas más recientes), apuntan a que, mientras las temperaturas de la superficie del mar tienden a estancarse, el calentamiento de las capas situadas entre los 300 y los2.000 metrosde profundidad aumenta. Así lo detectan los instrumentos del programa Argo, una red de boyas que toma registros en buen parte de los océanos.

Si tenemos en cuenta toda la profundidad del océano, y no sólo los primeros700 metros, apreciamos que el océano ha continuado calentándose a un ritmo coherente con lo esperado debido al efecto invernadero. La mayor penetración del calor en las capas profundas del océano ocurrió a partir del fenómeno del ‘Niño 1997/1998’, y parece estar asociada a las variaciones de los vientos del Pacífico.

La explicación más plausible es que esos cambios en los vientos serían los responsables de que se bombease calor a mayores profundidades. El intercambio de calor parece afectar sobre todo al Pacífico tropical, pero es posible que se lleve a cabo en áreas localizadas.

¿Devolverá ese calor el mar? “El océano no tiene por qué devolver el calor. Pero puede llegar un momento en que los procesos que hacen que el mar capture ese calor en las capas más profundas se detengan y deje de absorber calor de la atmósfera, con lo que el planeta se volverá a calentar con tasas más fuertes.
Acidez con efectos. Uno de los mayores impactos del aumento del CO2 atmosférico es que las aguas de la superficie marina se hacen más ácidas.  Así, la captación del CO2 por los mares tiene un efecto beneficioso (mitiga el calentamiento en la atmósfera), pero, en el reverso de la moneda, los océanos cada vez tienen más ácido carbónico. Se estima que su nivel de acidez es ahora un 30% mayor que el que había en la época preindustrial (la mayor parte, generada en los últimos 40 años), y se espera que aumente un 100% para finales de siglo.

En el proceso de acidificación se da un aumento de la concentración de hidrógeno y una disminución del pH en el agua, lo que reduce la capacidad de los organismos marinos de calcificar y formar sus conchas y esqueletos calcáreos.

La acidificación, junto con el calentamiento, puede ocasionar cambios en el desarrollo de las comunidades que viven en la base de la cadena trófica marina y afectar a las pesquerías –. Las especies endémicas  de gran biodiversidad, son muy sensibles a estos problemas.

Otro efecto del calentamiento ha sido la subida del nivel del mar, que se ha situado en torno a0,19 metros de media a lo largo del siglo XX, y el proceso se está acelerando. Así, la elevación promedio fue de1,7 milímetros al año entre 1901 y 2010, pero alcanzó los2 milímetros anuales de 1971 al 2010, y los3,2 milímetros entre 1993 y el 2010, siempre según las conclusiones del Grupo de Expertos de las Naciones Unidas.

La causa principal de la subida del nivel del mar es la expansión térmica del agua (que se dilata por el calor), pero también inciden otros factores: el deshielo de Groenlandia, los glaciares en tierra y, en menor medida, la fusión de glaciares en la Antártida.

Las proyecciones indican que la elevación promedio será, entre el 2081 y el 2100, de entre26 centímetros, en el caso de la mayor contención de las emisiones de gases invernadero, y98 centímetros(respecto al periodo 1986-2005). Aunque el calentamiento no será uniforme, señalan los expertos. Dependerá de la redistribución dinámica de las masas de agua (más calientes, más frías, más salinas…), por los cambios en los vientos o los grandes flujos de agua dulce en tierra.

Un mar más cálido y más elevado agravará el riesgo de inundaciones en las zonas bajas costeras no protegidas, a lo largo de todo el siglo, vaticina el grupo dela ONU, aunque los cambios más devastadores se podrán asociar a los cambios en niveles más extremos fruto de las tormentas tropicales, cuya intensidad irá en aumento.

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