¿El descubrimiento más importantes del siglo?. Encuentran un planeta que podría albergar vida y al que se podría viajar

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Esta semana se ha sido confirmado el hallazgo de un exoplaneta de dimensiones similares a la Tierra y que se encuentra a una distancia adecuada de su sol como para permitir la presencia de agua en su superficie y albergar vida. El cuerpo, bautizado como Próxima b, orbita alrededor de Próxima Centauri, la estrella más cercana a nuestro sistema solar, a 4,2 años luz.

Según  Gizmodo, se trata de uno de los descubrimientos astronómicos más importantes del siglo. El medio precisa que Próxima b se encuentra a 7 millones de kilómetros de su estrella. Esto es mucho menor que la distancia entre la Tierra y el Sol, pero dado que Próxima Centauri es mucho más fría, el exoplaneta está en una ‘zona habitable’ y cuenta con una temperatura que permite que el agua en su superficie se encuentre en estado líquido.

Aún se desconoce si Próxima b cuenta con una atmosfera. El cuerpo es sometido a un flujo de rayos X, emitidos por su astro, que es 400 veces mayor al que sufre la Tierra, lo que podría ser un obstáculo para su propia atmósfera. Sin embargo, el científico alemán Ansgar Reiners sostiene que todo depende de cuándo se formó. Si ese proceso tuvo lugar cuando Próxima b estaba a una mayor distancia de su sol, es posible que tuviera una atmósfera.
De ser así, esto sería «un gran indicio para la posibilidad de que tenga vida». Además, a Próxima Centauri le quedan muchos más años de existencia que a nuestro Sol, con lo que «un planeta habitable como ese […] sería la ubicación más obvia a la que nuestra civilización podría migrar una vez que el Sol esté muriendo, dentro de unos 5.000 millones de años», sostiene Abraham Loeb de la Universidad de Harvard.

El planeta se encuentra lo suficientemente cerca como para enviar allí la primera nave interestelar tripulada. Así, se necesitarían 20 años para alcanzarlo si se viajara al 20% de la velocidad de la luz.

Aún es demasiado pronto para cantar victoria

En enero de este año el ESO autorizó al equipo de astronomía del doctor Guillem Anglada Escude estudiar y analizar el exoplaneta con ayuda de varios telescopios que pudieron usar durante 20 minutos cada noche entre el 19 de enero y el 31 de marzo. El análisis obtenido reveló que el planeta presenta un color rojizo o anaranjado debido a su cercanía a Próxima Centauri.

No obstante, los descubridores explican que, aunque la distancia a la estrella es óptima para su habitabilidad y colonización por la posibilidad de que contenga agua líquida, existen otros factores que lo podrían hacer inhabitable.

Uno de ellos es el efecto astronómico conocido como aceleración de mareas, que podría darse debido a que este cuerpo celeste gira con una cara siempre mirando hacia el cuerpo en torno al que orbita. Este efecto también haría que una cara o hemisferio del planeta estuviera siempre caliente, mientras que en el opuesto estaría frío.

Otro inconveniente sería el efecto de las destructivas llamaradas de rayos X que puede lanzar la estrella, siendo una incógnita si la atmósfera del planeta lo protege de ella, permitiendo de esa forma que albergue vida.

En cualquier caso, los investigadores tiene depositadas grandes esperanzas este planeta, sobre todo si se pudiera viajar hasta él para establecer un asentamiento o telescopios de observación, lo que abriría inmensas posibilidades y perspectivas para la investigación espacial o de cara a futuras expediciones espaciales interestelares.

Nature

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